Sarah Gilbert: la científica que podría salvar al mundo de la Covid-19

Sarah Gilbert puede convertirse en la salvación para el mundo. Esta científica lidera el equipo que está desarrollando el prometedor ensayo en la Universidad de Oxford que pretende desembocar en una cura definitiva para la COVID-19.

Coordina un equipo de 300 investigadores del citado centro británico, que según sus propias palabras, “se las han arreglado para avanzar muchos de los pasos del desarrollo de una vacuna que normalmente toman unos cinco años. Y lo hemos hecho en cuatro meses”.

Los primeros resultados son prometedores, dado que la vacuna muestra seguridad y activa una respuesta inmune contra la enfermedad. Pero todavía es pronto para garantizar protección, evitar que las personas enfermen o disminuir la sintomatología.

Reconocida viróloga

Una vez se conoció que la vacuna obtenía buenos frutos, el nombre de Gilbert comenzó a sonar en los medios de comunicación. Se trata de una de las líderes mundiales en vacunología y ha dedicado casi dos décadas a la investigación en laboratorios. Licenciada por Biología en la Universidad de Anglia del Este, posteriormente completó un doctorado en bioquímica.

Después comenzó a investigar en la industria de la biotecnología, que le sirvió para aprender conceptos sobre la fabricación de medicamentos. En 1994, obtuvo un puesto postdoctoral sénior en la Universidad de Oxford, orientado al campo de la genética, parásitos y malaria. Este estudio le llevó a trabajar en el desarrollo de vacunas, campo en el que ejerce actualmente y donde es muy reconocida por su labor.

“Hemos tenido que trabajar muy, muy rápido”, dice la profesora Sarah Gilbert.

La científica sabe que va a contrarreloj. Está intentando conseguir una vacuna que frene al coronavirus, el patógeno por el que ya se han confirmado más de 16,3 millones de infectados y más de 650.000 muertos.

Pero Gilbert y su equipo de 300 investigadores de la Universidad de Oxford se las han arreglado para “avanzar muchos de los pasos del desarrollo de una vacuna que normalmente toman unos cinco años. Lo hemos hecho en cuatro meses”, dice.

Los primeros resultados son alentadores, la vacuna se muestra segura y activa una respuesta inmune contra el coronavirus.

Pero hay que enfatizar que todavía es pronto para saber si esto es suficiente para garantizar protección, evitar que las personas se enfermen o incluso disminuir sus síntomas.

El equipo de Oxford también afronta una competición dura: existen otras 22 vacunas potenciales en ensayos clínicos y otras 100 en fases más tempranas de investigación.

¿Quién es Sarah Gilbert?

Cuando las noticias del primer éxito salieron a la luz -porque los voluntarios mostraron una respuesta inmune fuerte, produciendo anticuerpos que combatían el coronavirus-, Gilbert se convirtió en una celebridad de la ciencia.

“Sólo duermo 4 horas al día desde febrero” por trabajar en la vacuna del coronavirus: el científico latinoamericano que participa en el proyecto de la Universidad de OxfordTras la noticia, el nombre de la profesora Gilbert apareció en muchos medios de comunicación, que la inundaron de solicitudes de entrevista.

Pero, al igual que muchos de sus otros colegas, Gilbert está acostumbrada a trabajar en relativo anonimato. Eso sí, dentro del gremio científico es bien conocida por ser una de las líderes mundiales en vacunología.

La científica ha dedicado casi dos décadas a la investigación en laboratorios, produciendo vacunas y obteniendo finan-ciación para futuros proyectos.

“Tenemos que inmunizar a jóvenes sanos entre 18 y 55 años”, cuenta Gilbert. Para ello necesitaba una buena cantidad de voluntarios, así que aceptó de buen grado la ayuda de su familia.

De hecho, sus hijos, (trillizos) están tan interesados en su cometido de encontrar la vacuna contra la covid-19, que los tres han decidido ser voluntarios para los ensayos de Oxford.